l’articolo in italiano

The small Cloister of the Charterhouse of Santa Maria degli Angeli, or the claustrino as it was called in the 16th century chronicle by Matteo Catalani, occupies almost a third of the large uncovered pool (natatio) of the Baths of Diocletian.


the cloister and a sight of the Baths of Diocletian.
(copyright Francesca Pontani)

The cloister, built on the Roman monument as an integral part of the Charterhouse, risked demolition in the early 20th century, in the name of the archaeological restoration of the Baths’ structures.

The cloister’s long and difficult construction began in the second half of the 16th century, when pope Pio IV Medici (1559-65) ordered the transformation of the central part of the Baths to create the Basilica of Santa Maria degli Angeli. Work on its construction continued throughtout the 17th century and beyond.


inside the complex of the nazional Museum_Baths of Diocletian.
(copyright Francesca Pontani)

The cloister has a square plan with sides of circa 40 metres. Divided into two levels, its ground floor has porticoes marked by columns of the Tuscan order, and ambulatories with 6 bays covered by cross vaulting. The closed upper floor, meanwhile, is punctuated with slender, subtly projecting pilasters.

The sobriety and simplification of the architectural order, such as the treatment of elements in imitation of travertine, place the cloister’s design within the typical compositional and stylistic schemes of late 16th century Rome.


Roman sculptures that give a face to the men and the gods mentioned in the inscriptions on display.
(copyright Francesca Pontani)

Recent recovery and opening to visitors with the staging of numerous sculptures that give a face to the men and the gods mentioned in the inscriptions on display; exposure of the Acts of Arvali and Secular Games, the ancient cults re-established as part of the religious policy of Augustus and a wealth of unpublished sculptures recently found in the area of Via Anagnina.



A child sitting in the back of a horse is at the center of the Hall X of the Baths of Diocletian in Rome.


the funerary statue at the Baths of Diocletian in Rome.
(copyright Francesca Pontani)

Marble of Luni (Carrara) and alabaster compose this funerary group of sculptures; because the body of the animal is blank inside and is therefore likely to contain the ashes of the dead young man.

The boy is sitting on a lion’s skin that serves as the seat and is portrayed in the act of whip with his right hand the runaway horse.


the boy on the horse at the Baths of Diocletian in Rome.
(copyright Francesca Pontani)

The statue was found in a tomb at Acilia (Rome) on the Via Ostiense and is dated to the IIIrd century AD.

The iconography equestrian refers to different meanings attached to the exaltation, individual or collective, which offered the male component of ancient societies:

ostentation of wealth to the celebration of athletic ability and war, up to the expression of more conceptual metaphors, such as the ability to control the savage instincts of man (and in this sense the man who mounts the horse is opposed to the iconography of the centaur, which represents the fusion between human nature and animal), and as a means, finally, public recognition of civic virtues ” ( by


inside the Baths of Diocletian in Rome.
(copyright Francesca Pontani)

in italiano


Club and lion skin: he is Hercules the one depicted in the center of this magnificent mosaic.

He is Hercules as winner in the fight against Achelous, the river god his rival for the conquest of the beautiful Deianira. Hercules holding the horn just ripped from the bloody head of Achelous that during the fight had turned into a snake before and then in a bull.

This stunning opus tessellatum mosaic measures 80 square meters and comes from the so-called Villa of Nero at Anzio and is dated to the III century AD.

Here we aren’t at Anzio, but at Rome in the Baths of Diocletian, just in front of the square of the Termini train station.

Specifically, we are in the Hall XI, a space that was used as a cistern for collecting water for swimming in the imperial complex of the IV century AD.

This Hall was used as a real collection tank to increase the flow of water of natatio, i.e. the large outdoor pool. Probably when the baths entered into operation at full capacity, the barrel of Terms, designed to act as a reservoir for water supply, proved insufficient. So the room was adapted almost immediately.

On the floor of the ancient Baths of Diocletian (built between 298 and 306 AD) is visible this immense mosaic that until a few years ago was kept in storage in the Superintendence of Rome. Discovered in 1931 in the villa of Nero at Anzio, shows a plot of elegant scrolls framing Hercules while shaking victorious horn just ripped from the head of the river god Achelous bleeding.


the stunning Roman mosaic at the Baths of Diocletian in Rome.
(copyright Francesca Pontani)

L’articolo in italiano



You can see the Appian Way on the wings of a bird, you can do it going back in time, right at the beginning of the nineteenth century…

Indeed in 1811 Napoleone Bonaparte was  the one who proposed (for the first time) the design of an archaeological park; a park that was supposed to cover the whole area between the Trajan’s Column and the Castelli Romani.

“The Appian Way. I figured for you a park that will extend from the Colosseum to the foot of the Alban Hills, continuously. But this half-hearted campaign was more severe than the Russian campaign” (Napoleone Bonaparte)

This is the gate in history in which the visitor enters thanks the Superintendence for Archaeological Heritage of Rome, through this beautiful short film.

Behind the Mound of the Horatii, in front of the Villa of the Quintilii, in a beautiful sunny day (MINUTE 1.25), the guide of this story observes the splendid Roman countryside through the fence.

The stones are hot, there is the scent of mint, the ancients came here to eat, and stay close to their deads (MINUTE 2.03). The Romans, in fact, inherited from the Etruscans the use of feast and stay close to their dead, and during these private banquets there was ricotta, honey, there was milk, wine; all food and drinks was  poured in the tombs, so as to share it with their loved ones that were gone.

The deceased could not stay in the city, it was forbidden since the time of the ancient 12 Tables (MINUTE 2:35). And that’s the reason the tombs were builts along the main Roman roads, as here the Appia: the funeral lasted for days, with processions, a sort of Military Triumph, all made sacred by the satyrs, women crying and who was wearing a mask with the face of the dead.

Cecilia Metella: a show that still leaves gapingly (MINUTE 3.02), and that evidence the practice since the Middle Ages to use the funeral monuments as quarries for building palaces, or transformed funeral monuments into castles, as, indeed, the Tomb of Cecilia Metella.

Over there you can see Albano, a volcano in ancient times, that flowed throughout the surrounding landscape lava and lapilli. And the Appian Way was just a strip of volcanic lava that the Romans decided to model (MINUTE 3.24).

The whole area was rich in holy places, in mysterious ravines surrounded and lost by the green; it was an area full of luxurious homes built by the most powerful Romans (MINUTE 3.41).

An example is the beautiful Villa of the Quintilii (MINUTE 3:53), a villa that had a nymph with statues, fountains and plays of water, and that it was an archaeological site that was so vast that until a century ago it was still popularly called the “Old Rome” . Inside there were theaters, baths, cisterns and even a racetrack (an hippodrome). This is because during the imperial age the most powerful families wanted to make a little Rome in their own home.

Flying high the Villa of the Quintilii is displayed in all its beauty (MINUTE 4.25).

Inside the Mausoleum of Cecilia Metella shows the ages lived on his own skin (MINUTE 4:50).



The Appian Way



Siria.Splendore e Dramma. La Terra della Scrittura

La mostra “Siria. Splendore e dramma” è a Palazzo Venezia, a Roma.

E’ una mostra a ingresso gratuito e visitabile fino al 31 agosto 2014.

E’ una mostra molto bella che non colpisce, però, per i reperti esposti (la maggior parte sono delle copie) ma per l’atmosfera inizialmente delle Mille e una Notte, grazie alle musiche donate da Ennio Morricone.

Nell’antico splendore della città di Ebla inizia il percorso e continua fino ai giorni d’oggi, nel dramma di un conflitto. Il conflitto che ormai da alcuni anni sta lacerando ferocemente la Siria.

Terribile e devastante è la situazione del popolo siriano costretto a fuggire; ugualmente dilaniante, però, è la distruzione del patrimonio archeologico siriano che intenzionalmente viene distrutto da gruppi fondamentalisti.

Il patrimonio archeologico siriano appartiene a tutti, anche a noi che stiamo qui in Italia, perché è in Siria che è nata la civiltà urbana, nella Terra della Scrittura.


Nel 1964, a Tell Mardikh Paolo Matthiae (a soli 24 anni !) scopre la città di Ebla e inizia così un nuovo capitolo sulla conoscenza della Siria del III millennio a.C.

Matthiae non trova semplicemente una città, ma una città-Stato con templi, mura, un Palazzo Reale e soprattutto gli Archivi del Palazzo. Un archivio di centinaia di tavolette cuneiformi di carattere economico e politico, tradotte da Giovanni Pettinato.

L’identificazione della città di Ebla ha riconsegnato alla Siria il suo ruolo nella formazione delle civiltà urbane, fino a pochi anni fa riconosciuto solo alla Mesopotamia. Inoltre gli scavi dell’Università de La Sapienza, condotti per 47 anni da Matthiae, hanno portato alla luce gli antichi splendori della città al tempo di Hammurabi di Babilonia e dei faraoni del Medio Regno in Egitto.

La Siria è una terra che nella sua storia millenaria ha donato all’umanità incomparabili conquiste culturali. Ugarit, per esempio, è stata la culla della sperimentazione della prima scrittura alfabetica della storia. Con l’Impero Romano la Siria diventa Provincia orientale e luogo di nascita di molti imperatori e papi; ma fu anche area di fiorente cultura ellenistica da cui emerse Apollodoro di Damasco, uno dei più grandi architetti dell’antichità. Per oltre un secolo Damasco fu il centro del potente e tollerante califfato degli Umayyadi. Anche dopo lo spostamento della capitale califfale a Bagdad, con gli Abbasidi, la Siria conobbe periodi di rinnovato splendore con gli Hamdanidi di Aleppo, i Fatimidi d’Egitto e gli Ayyubidi del grande Saladino.

La Siria è la regione del Vicino Oriente dove nel Novecento ci sono state tre memorabili scoperte archeologiche: a Ugarit, sulla costa del Mediterraneo; a Mari, nella Valle dell’Eufrate; a Ebla, nella regione di Aleppo. Tutte città caratterizzate da grandi monumenti, arte raffinatissima, sterminati archivi, artigianato sofisticato.

La Siria, inoltre, è diventata a tutti gli effetti il terzo polo delle grandi civiltà preclassiche del mediterraneo insieme all’Egitto e alla Mesopotamia, grazie anche alle recenti scoperte archeologiche a Qatna. Quindi non più considerata solo un ponte tra le culture d’Oriente e d’Occidente ma una protagonista essa stessa dello sviluppo della civiltà urbana.


Siria. Splendore e Dramma. Tavolette cuneiformi

Siria. Splendore e Dramma. Tavolette cuneiformi

La mostra a Roma è nata con una urgenza: quella di mobilitare le coscienze e le istituzioni internazionali alla tutela del patrimonio della Siria. Ma perché il patrimonio archeologico siriano chiama questa urgenza?

Perché il patrimonio archeologico della Siria è fondamentale per la storia dell’umanità. La Siria insieme alla civiltà della Mesopotamia (Iraq moderno)  e di Egitto è uno dei paesi centrali per l’eredità più antica del nostro patrimonio culturale.

La gravissima crisi politica, militare, strategica, diplomatica che c’è oggi in Siria ovviamente fa passare in primo piano l’emergenza umanitaria, ma fa dimenticare completamente il problema del patrimonio culturale e archeologico. Un patrimonio gravemente danneggiato e minacciato con distruzioni di ogni genere. Nei primi tempi della crisi (circa 3 anni fa) le distruzioni avvenivano in modo accidentale, ma ora sono intenzionali con dei gruppi fondamentalisti che tendono a distruggere monumenti, opere artistiche e musei.

Lo scopo della mostra a Roma è di creare, quindi,  un richiamo forte e deciso alla centralità del patrimonio culturale  e alla esigenza della sua conservazione e tutela.


L’esposizione a Palazzo Venezia non è semplicemente una mostra, ma un’esperienza sensoriale dove si è voluto evitare che fosse una mostra tradizionale con opere e oggetti di pregio artistico e storico. Questo perché la quantità e la qualità delle opere avrebbe distratto l’attenzione dell’opinione pubblica dal dramma in cui la Siria è adesso.

La mostra a Roma invece ci fa vedere quanto è pericolosamente a rischio per vari motivi il patrimonio della Siria.

E’ a rischio per la mancanza di controllo delle forze dell’ordine sul territorio, che ha quindi scatenato scavi clandestini.

E’ a rischio perchè alcuni di questi centri storici importantissimi sono usati dalle forze militari dell’una e delle altre parti militari/politiche .

E’ a rischio perché soprattutto da pochi mesi gruppi di fondamentalisti, per lo più non siriani, agiscono (non solo in Siria ma anche in Iraq settentrionale) contro l’immagine e contro il “paganesimo”, cioè tutto quello che non è Islam.  Queste tre situazioni fanno correre pericoli enormi al patrimonio archeologico e culturale di un paese e di un popolo che, invece, si è sempre distinto per la tolleranza.

Nel video qui sotto Matthiae racconta che quello che sta succedendo oggi in Siria non era immaginabile fino a pochissimi anni fa.

Lui ha lavorato in Siria per 47 anni e ha conosciuto amici e autorità che erano Sunniti, Sciiti, Alawiti, Drusi, Cattolici romani, Greci ortodossi, Ortodossi non greci: e non era facile riconoscerli, non avevano nessuna distinzione tra loro.

Lui ricorda che i guardiani del sito di Ebla quando arrivava un padre francescano o un vescovo da Gerusalemme si chinavano in due, in segno di rispetto; in tempi più lontani il Sultano d’Egitto accolse con attenzione e stima San Francesco. Tutto questo per dire che la Siria è da sempre una terra di grande tolleranza e l’intolleranza di oggi è completamente inaspettata.

Ora tutto questo sembra irreparabilmente rotto.




Rome and its Beauty

Among the Pines of Rome it is a place where I talk about everything that it is in the city of the Great Beauty: Rome.

Maybe, a city that those who live in, feel an opposite feel of love and hate, because it is often high the chaos among its streets.

But, for those who can look beyond,  infinite worlds  are there to bear witness to our history.